Door: Eline van den Hout 30 okt, 2020

‘Meest veelbelovende startup van Nederland!’ Zo mag Deep Branch zich sinds dit najaar noemen. Het innovatieve Brits-Nederlandse bedrijf is met zijn project REACT-FIRST een van de winnaars van Rotterdam Unlocked 2020. En op 28 oktober 2020 heeft het bedrijf ook nog eens 2,5 miljoen euro gekregen van de European Innovation Council (EIC). Deep Branch heeft namelijk een bijzondere techniek ontwikkeld waarmee een voedzaam eiwit uit CO2 wordt gehaald: Proton. Met het geldbedrag van de EIC en de ondersteuning van de gemeente Rotterdam kan het bedrijf opschalen.

Om CO2-uitstoot te kunnen recyclen tot Proton, werkt Deep Branch samen met een aantal bedrijven in de koolstofintensieve sector. Daarnaast heeft het bedrijf de handen ineen geslagen met een aantal diervoederbedrijven en gaat het duurzame diervoeders maken op basis van Proton. In dit interview vertelt CEO Peter Rowe over de werkwijze en plannen voor Rotterdam.

Hoe zou je de techniek van Deep Branch omschrijven?

“Eigenlijk verschilt onze techniek niet veel van de wijze waarop wijn wordt gemaakt. Het is een vorm van fermentatie, waarbij gist suiker uit druiven omzet in alcohol. In plaats van suiker voor de gisting, gebruikt ons proces CO2 en waterstof. En in plaats van alcohol maken we Proton.”

Illustratie van Deep Branch: van CO2 tot diervoeder.

Waarvoor kun je Proton gebruiken?

“Proton is een prima alternatief voor soja, de voeding voor kippen en varkens. Ook kan Proton vismeel vervangen, een eiwitbron voor kweekvissen zoals zalm. De productie van Proton is een continu proces. Ongeacht het seizoen produceren we het hele jaar door duurzame en voedzame eiwitten. Externe factoren zoals het weer hebben geen invloed op de productie, in tegenstelling tot de verbouwing van gewassen. Dat maakt onze techniek aantrekkelijk voor diervoederbedrijven.”

Mede-oprichter Robert Mansfield bij de mobiele loods van Drax Power Group.

Hoe zijn jullie gestart met Deep Branch?

“In de zomer van 2018 verhuisde ik naar Nederland. Daar merkte ik dat er een grote vraag was naar duurzame eiwitten voor dierlijke producten. Ook werkte ik met vrienden aan vergelijkbare processen die bijdragen aan de circulaire economie. Zo ontstond het idee voor Deep Branch. In 2019 gingen we de samenwerking aan met Drax Power Group, de grootste producent van hernieuwbare energie in het Verenigd Koninkrijk. We mochten hun mobiele loods benutten om de CO2-uitstoot van hun bio-energiecentrale om te zetten in eiwit. Eerder dit jaar zijn we ook de samenwerking aangegaan met grote diervoederbedrijven: AB Agri, een toonaangevende producent van pluimveevoeder, en BioMar, de grootste duurzame onderneming op gebied van visvoeder (red: zie foto van de zalmkweek bovenaan het artikel).”

Waarom besloten jullie mee te doen met Rotterdam Unlocked?

“Omdat de Rotterdamse haven een zeer geschikte productielocatie is en kansen biedt om met andere partijen fantastische samenwerkingen aan te gaan. De haven is bijvoorbeeld een van de initiatiefnemers van het project Porthos: de aanleg van een CO2-leiding door het havengebied naar een opslaglocatie onder de Noordzee. Ook vindt in de haven het H-Vision-project plaats. Dit is een grootschalige productie van waterstof. Uit beide projecten zullen hulpbronnen voortkomen die wij kunnen benutten voor de protonproductie. Verder zijn we in gesprek met koolstofintensieve multinationals die zeer geïnteresseerd zijn in onze technologie en deze graag willen toepassen. Dat maakt deze locatie echt geweldig.”

“Uit onze berekeningen blijkt dat de ecologische voetafdruk van Proton 90 procent kleiner is dan van soja of vismeel.”

Wat zijn jullie plannen in Rotterdam?

“In Rotterdam gaan we een pilot opzetten om de technologie te valideren. We willen testen of onze technologie geschikt is om de CO2 en waterstof van bedrijven in de haven te verwerken. De aankomende zes maanden gaan we onder andere besteden aan het betrekken van stakeholders en het voldoen aan de operationele en veiligheidsmaatregelen. De gemeente Rotterdam gaat ons hierbij helpen.”

Hoe zien jullie de toekomst?

“Uit onze berekeningen blijkt dat de ecologische voetafdruk van Proton 90 procent kleiner is dan van soja of vismeel. Onze technologie kan dus grote impact maken. Bovendien willen we nog veel meer duurzame producten ontwikkelen naast Proton. Houd ons dus goed in de gaten.”

Wil je meer weten over het REACT-FIRST project van Deep Branch? Bekijk het hier.